Cuentos, relatos y palabras
Martes septiembre 30th 2014

Sabías que el origen de la palabra alcohol está ligado a un cosmético que utilizaban en el Antiguo Egipto

Palabras con historia – Etimología de la palabra ‘alcohol’

Alcohol es un vocablo de origen árabe que pasó a Europa a través de España con la conquista musulmana. ‘Al’ significa ‘el’ y ‘kohol’ sutil, entendiendo como sutil algo delgado, delicado, tenue; y eso era el al-kohol para los árabes, un polvo negro, muy fino y delicado, que utilizaban (y utilizan aún hoy en día) para delinearse los ojos.

Una vez más el lenguaje nos muestra cómo lo que dominó siempre para nombrar o clasificar una sustancia fue fundamentalmente su aspecto. Pero todo comenzó mucho tiempo antes, en el Antiguo Egipto.

La cuestión de la estética estuvo sembrada desde temprano en cada cultura. Cuatro mil años atrás los egipcios ya se maquillaban, tal y como dan testimonio de ello los tesoros que aún encierran las tumbas halladas, las estatuas y las pinturas.

Todo comenzó con la búsqueda de virtudes terapéuticas en los minerales y vegetales que los rodeaban. Egipto, tierra de sol, mucho polvo y más insectos, determinó que desde la época de Nagada I, los egipcios se preocuparan por el cuidado de sus ojos. Numerosos papiros médicos constatan la presencia de auténticas recetas que se utilizaban para proteger los ojos contra enfermedades que existían debido al clima. Así nació lo que luego los árabes llamarían al-kohol.

Los egipcios descubrieron que triturando hasta pulverizar un mineral (el antimonio y la galena) conseguían un polvo negro que al aplicarlo en los bordes de los párpados se protegían de la intensa luz solar del desierto, y al mismo tiempo actuaba como un antiséptico. Delinearse los ojos, con el tiempo, se convirtió en un símbolo de belleza ya que le agregaba brillo y engrandecía la apariencia de los ojos.

Pronto dominaron la cuestión de la cosmética. Consiguiendo fórmulas para aclarar la piel, teñir el cabello, ocultar las pecas y el acné, y por supuesto para pintarse los ojos, las mejillas y los labios.

El maquillaje poseía múltiples usos: embellecimiento, culto divino, medicina; y se maquillaban tanto mujeres como hombres y niños, con independencia de su clase o estrato social, esto explica el papel terapéutico que se le otorgaba.

Los árabes, como otros pueblos de Oriente Medio, adquirieron la costumbre de pintarse los ojos con el mismo producto, denominándolo al-kohol. Luego los alquimistas árabes utilizaron el mismo término para referirse a toda esencia obtenida en una destilación.

¿Pero cómo se explica que de ser un cosmético, alcohol haya servido para referirse al vino?

Resulta que en 1526 un gran químico y médico suizo, Paracelso, se refirió como “alcohol del vino” a lo que en aquella época se conocía como “espíritu del vino”, que no era otra cosa más que el vapor exhalado por el vino al ser calentado, pues antiguamente los gases o vapores producidos por la fermentación eran denominados espíritu. “Alcohol del vino”, luego simplemente alcohol, se generalizó poco a poco en la química y la farmacia. Más tarde pasó al habla corriente y terminó por imponerse.

Curiosamente el vocablo alcohol que hoy entendemos, entre otras cosas, como una bebida fermentada, para el químico Paracelso representaba el ‘espíritu’ que se elevaba y desaparecía en el aire, y para los árabes era simplemente un cosmético que heredaron de los egipcios.

 

 

(Artículo publicado en el periódico DC de Cariló)

 

 

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